Een Amerikaanse weerwolf in Londen is nog steeds de beste horror-reimagining

Dit artikel bevat spoilers voor een film uit 1981.

Er is een pub in West Village in Manhattan die op het eerste gezicht gewoon een van de vele duikbars is die NYU-studenten bezoeken. Maar deze is speciaal gemaakt voor de filmschoolset met zijn weinig licht, zijn nepvuur en, natuurlijk, een gigantische levensgrote weerwolf die een boerenmeisje achterin verslindt. Zoals zijn naamgenoot van Een Amerikaanse weerwolf in Londen , The Slaughtered Lamb is een pub die wordt geraakt door het occulte en bovennatuurlijke - het is ook het bewijs dat meer dan 35 jaar later horrorfans het Mark of Beast van John Landis 'lycanthrope-klassieker niet kunnen afschudden.

Verwelkomd door een nogal gemengde kritische ontvangst bij de release (Roger Ebert noemde het 'raar' en 'onvoltooid' terwijl Janet Maslin beweerde dat het averechts werkt vanwege Landis' 'kalm' toon ), is deze filmische hellehond desalniettemin door de decennia heen naar voren gestampt en is niet alleen het toppunt van het weerwolf-subgenre gebleven, maar ook een generatietoetssteen voor de talloze horrorkomedies die volgden.



Het is gemakkelijk op te merken dat als een van de eerste films die lach en geschreeuw zo overvloedig vermengde als de kleverige effecten van Rick Baker zich vermengden met de modder achter Windsor Castle, Een Amerikaanse weerwolf in Londen maakte de weg vrij voor een geheel nieuwe stijl van spanning die te zien is in onder meer verloren jongens , Angstnacht , Schreeuw , Shaun van de Doden , en Hut in het bos , onder andere. Het blijft ook de meest diepgewortelde ervaring in prosthetische horror tot nu toe, waarbij Rick Baker handig de eerste Oscar voor make-upeffecten won en de Michael Jackson 'Thriller'-video inspireerde (die Landis ook regisseerde).

Bekijk An American Werewolf in Londen op Amazon

Maar ondanks al zijn invloedrijke belang, Amerikaanse Weerwolf Het voelt nog steeds zowel buitengewoon modern als een erfenis, waardoor het als een maatstaf staat in een stijl die studio's wanhopig en consequent niet hebben nagelaten in onze post-R-ratingwereld. Universal Pictures slaagde er onlangs niet in om het label 'Universal Monsters' opnieuw op te starten , dit keer als moderne actiefilms met een gedeeld universum. Maar Een Amerikaanse weerwolf in Londen bijna moeiteloos liet zien hoe je de gothic met de moderne kunt combineren meer dan drie decennia geleden, en het is nog steeds de beste horror-reimagining ooit gemaakt.

Opmerkelijk, Een Amerikaanse weerwolf in Londen is in de loop der jaren weinig ouder geworden. Het weerspiegelt nauwelijks het temperament van horror uit de jaren 80 of de hedendaagse komedies die Landis had helpen definiëren met films als Dierenhuis (1978) en Blues Brothers (1980). Toegegeven, zijn bovennatuurlijke chiller had genoeg gelachen die tien jaar voorafgaand aan het gothic-genre nooit zouden zijn voorgekomen Weerwolf ’s release, maar minder dan de opname van zelfbewuste snark, is dit een slimme keuze om een ​​klassieke benadering voor het einde van de 20e eeuw cosmetisch te actualiseren. Evenzo werd het ook gemaakt in een pre-digitale wereld waar jonge mannen nog nooit de uitdrukking 'sociale media' hadden gehoord, en Piccadilly Circus in Londen was nog steeds beslist zo louche als Times Square, waardoor de laatste ervaring bestond op een vlakte waar zijn eigen invloeden voel fris, maar toch vreemd tijdloos.

In wezen vond Landis een manier om succesvol opnieuw te maken De Wolfman 40 jaar na die WO II-hit verraste het publiek op dezelfde manier. Het is ook een handige truc die Universal sindsdien is ontgaan met twee officiële Wolf Man reimagins vallen plat (2004's Van Helsing en 2010 De Wolfman ), en tegen het einde van dit decennium is er nog een onderweg.

lees meer: ​​Hoe The Wolf Man het eerste filmische universum creëerde

Net als de originele film uit 1941, Een Amerikaanse weerwolf in Londen herinnert zich dat de meeste van deze verhalen verhoogde tragedies zijn. En vanaf het allereerste begin is de ’81-variant bedoeld als hartenbreker. De eerste keer dat het publiek protagonisten David Kessler (David Naughton) en Jack Goodman (Griffin Dunne) ontmoet, liggen ze al achter in een vrachtwagen met een kudde schapen. Net als het bord Slaughtered Lamb waar ze onderdoor lopen, zijn David en Jack babes in het vleeshuis, zich er niet van bewust dat hun bestemming vergetelheid is.

Evenals Larry Talbot van Lon Chaney Jr. is David een vreemdeling in een vreemd land (nu Noord-Engeland in plaats van Wales) die 's nachts niet van de weg zou moeten lopen. Hij is het pad van de verdoemden en verdoemden, en de film vergeet nooit die fundamentele doorgaande lijn, die duidelijk is in zoveel gotische gruwelen, vooral van het klassieke merk Universal. Er is geen behoefte aan monsterpuree, cross-overs met Tom Cruise-actiescènes of mysteries over je vader die in het geheim een ​​weerwolf is; het verhoogde passiespel van een domme Amerikaan die zijn familie nooit meer zal zien, is genoeg om het melodrama aan te wakkeren dat de angst onderstreept.

Deze helderheid van zicht bleef bij Amerikaanse Weerwolf aangezien de film in feite meer dan een decennium bij Landis was gebleven voorafgaand aan de opnames. Zijn script, dat voor het eerst werd geschreven op 19-jarige leeftijd in 1969, is misschien wel het beste scenario dat ooit door een tiener is geschreven.

Zoals Landis het vertelt in de documentaire Pas op voor de maan , had hij voor het eerst het idee om het scenario te schrijven lang voordat hij Harold Ramis ontmoette. Hij was namelijk op locatie als regieassistent voor Kelly's Helden (1970), die aan het filmen was in een deel van het toenmalige Joegoslavië (nu Kroatië).

'Ik was getuige van deze begrafenis, het was heel vreemd', zei Landis. “We kwamen mensen tegen die op het kruispunt stonden. Het waren zigeuners, en ze waren deze man aan het begraven, voeten eerst. Hij was ingepakt als een canvasdoek; ze wikkelden hem in rozenkransen en knoflook. Het was allemaal heel exotisch. En ik dacht: 'Wat is er aan de hand?'” Blijkbaar had de man die werd ontvoerd een flagrante misdaad begaan, in de trant van verkrachting of moord, en na zijn dood werd de beslissing genomen om hem te begraven op een kruispunt... dus zijn lichaam zou niet meer opstaan.

'De zigeuners zagen er echt uit als figuranten op de Universal-backlot', herinnert Landis zich. “Gekleed als Maria Ouspenskaya [van De Wolfman ]. Dit was 1969; we hebben in 1969 een man op de maan gezet, en deze mensen maken zich zorgen over een zombie! Dus ik was erg gegrepen door het idee. En dat vond ik een goed idee voor een film. Hoe zouden [mijn vriend] en ik reageren als hij zich een weg naar de oppervlakte zou krabben en zichzelf uit het graf zou trekken zoals Peter Cushing? Wat doe je in die situatie, want als je een rationeel, goed opgeleide persoon bent, weet je dat het onzin is. Het bestaat niet. Dus, hoe ga je om met iets dat niet bestaat als het voor je staat?”

lees meer: ​​Wolf – Een weerwolffilm met een geheime identiteit

De eenvoud van deze beoordeling is de kracht van Amerikaanse weerwolf in Londen , omdat de foto beslist een serieuze weergave is van het onheilspellende bijgeloof uit een vervlogen wereld, maar met het zelfverzekerde scepticisme van de babyboomgeneratie naar beneden gericht. Filmische taal was nog niet zo intertekstueel geworden dat er behoefte was aan deconstructionist of 'meta' over deze bedoelingen, hoewel David en Jack herhaaldelijk vermelden De Wolfman .

Natuurlijk, deze personages hadden kennis van de hokey-dingen uit de oude Hollywood-films die hun generatie opgroeide en op tv keek, maar waar ze mee te maken kregen was geen deconstructie van die stijlfiguren - het is een uitdagende omhelzing van hen. Dus wanneer de bovennatuurlijke folklore onironisch met volledige overtuiging wordt gepresenteerd aan twee personages die niet zouden hebben misstaan ​​in de Delta Tau Chi-broederschap, of als caddies voor Chevy Chase en Ted Knight, is het zowel duister humoristisch als schokkend grimmig. Het lachen stopt en het karnen begint.

De stijlfiguren die vaak worden geassocieerd met De Wolfman krijgen ook een zorgvuldige en griezelige update. In die eerdere universele horror had Lon Chaney's Talbot visioenen van wolven en de vrouw van wie hij hield, om later het pentagram (het merkteken van het beest) spectraal op haar hand te zien verschijnen. Echter, Amerikaanse Weerwolf laat het Pentagram achter als een bijgelovige decoratie voor de lokale bevolking bij het geslachte lam. Nadat David is gebeten door de harige boeman van Proctor en (nauwelijks) leeft om het verhaal te vertellen, wordt hij achtervolgd door het soort nachtmerries dat elk Hebreeuws kind of kleinkind van de generatie van de Tweede Wereldoorlog zou kunnen terroriseren.

David is, net als zijn schrijver en regisseur, joods, dus 's nachts droomt hij niet van wolven maar van hondachtige nazi-demonen. In deze hallucinaties vermoorden ze zijn ouders en zijn jonge broers en zussen, en zelfs de verpleegster met wie hij in het ziekenhuis wordt geslagen, Alex (Jenny Agutter). Toen Curt Siodmak schreef: De Wolfman scenario, hij zei dat hij werd geïnspireerd door zijn Duitse buren die hij van de ene op de andere dag in monsters zag veranderen tijdens de opkomst van de nazi's (Siodmak was ook joods en werd gedwongen naar Londen en vervolgens naar Hollywood te vluchten).

Die nachtmerries zijn ook de voorbode van de terugkeer van Jack. Davids vriend onderging een gruwelijk lot toen ze geen acht sloegen op de waarschuwing van het geslachte lam: pas op voor de maan en blijf op de weg. Terwijl ze tijdens een ijskoude regen de heide in dwalen, begint het met de lach van 'oeps', wanneer ze beseffen dat er alleen gras is in alle richtingen die het oog kan zien. Maar in de plotselinge wending van de film van droge komedie naar nat bloed, worden ze achtervolgd door een afschuwelijk klinkend beest, wiens gehuil werd gemaakt van de opnames van blaffende wolven en schreeuwende olifanten die in omgekeerde volgorde werden afgespeeld. Dan komen de tanden.

De sequentie is eigenlijk opgenomen in de kleine uurtjes van de ochtend net buiten het landgoed van Windsor Castle. Met de vochtige lucht voldoende gekoeld zodat 35 mm-camera's de stoom konden opvangen die ontsnapte aan blootgestelde ledematen na het bloedbad, moest acteur Griffin Dunne keer op keer schreeuwen voor zijn leven in de nachtelijke lucht.

lees meer: ​​13 essentiële weerwolffilms

'We waren in de achtertuin van de koningin, en ik bleef me voorstellen dat de koningin probeerde te slapen terwijl ik hoorde dat dit joch op brute wijze vermoord werd, take na take na take,' mijmerde Dunne. Pas op voor de maan .

Zijn dood komt echter terug om de zwaargewonde David te achtervolgen als geen pentagram, maar als een echte rottende geest. Terwijl de weerwolftransformatie de make-upartiest Rick Baker zijn Academy Award opleverde, was zijn meest angstaanjagende creatie de aanblik van een vers verscheurd kadaver die praatjes maakte voor alleen Davids oren. Het is ook een bewijs van de kracht van ingetogen komedie, waarbij Jack nogal kalm aan David uitlegt dat om hem en alle anderen te bevrijden die door een weerwolf op deze hei zijn gedood, David zelfmoord zal moeten plegen in Londen voordat hij verandert. Maar zulke gewichtige onderwerpen betekenen niet dat ze niet leuk kunnen zijn, toch?

Klagend over hoe slecht het voorgeborchte is met alle andere weerwolfslachtoffers, jammert Jack geërgerd: 'Heb je ooit met een lijk gepraat? Het is saai! Ik ben eenzaam. Dood jezelf, David.”

Het contrast van Bakers misselijkmakend realistische gore-effecten - blijkbaar maakten ze Dunne ongelooflijk depressief toen hij begon te zien hoe hij eruit zal zien als hij sterft en begint te ontbinden - met de donkere galgenhumor weegt op tegen de gruwel van Davids visioenen, en houdt de toon verrassend levendig en kijkers uit balans. De film loopt niet het risico in de melodrama-val te vallen om gothic te worden met een strak gezicht, noch verliest het het vermogen om een ​​echte horror van de klassieke mal te zijn. Deze vreemde dualiteit heeft critici misschien afgeschrikt die niet konden beslissen of het een komedie of een horror was, maar het verhult allemaal op briljante wijze het feit dat dit een regelrechte tragedie is met maar één einde: de bittere dood van student David Kessler.

Dit is natuurlijk niet voordat hij twee keer in de film in een weerwolf verandert, de eerste is de prachtige en nog steeds ongeëvenaarde make-up en prothese-effecten die Baker gebruikte om Davids transformatie in kaart te brengen naar Sam Cooke's cover van 'Blue Moon'. Zonder score om de effecten van Baker te helpen - en Elmer Bernstein leverde een onderschat stukje griezeligheid voor de film - werd de visagist gedwongen om het publiek ervan te overtuigen dat een man in een beest veranderde met verpletterend realisme.

lees meer: ​​De beste horrorfilms op Netflix

Na zes maanden voor de opnames de tijd te hebben gehad om de effecten te ontwikkelen, zijn Bakers geheimen nu bekend maar steeds overtuigender. In de dagen vóór CGI gebruikte hij spuiten die in kleine plunjers in plastic stukjes pompten om Davids handen, voeten en gezicht in afzonderlijke shots te verlengen; haar werd achterstevoren gefilmd terwijl het onder een vlezig laken werd weggetrokken, waardoor het beeld ontstond van haar dat boven de huid groeide; en op een gegeven moment werd de arme acteur David Naughton letterlijk in de vloer begraven, zodat zijn vierbenige 'lichaam' om hem heen kon worden gebouwd voordat het gezicht veranderde.

Het ziet er nog steeds zo perfect uit dat Baker later zijn teleurstelling uitsprak over hoe snel sommige effecten werkten. Terwijl Naughton elke dag vier of vijf uur aan make-up moest doen tijdens deze postproductie-shoot (het duurde 10 dagen), toen het tijd werd om eenvoudig een prothetische wolvenkop te bouwen die naar buiten groeide, duurde het fotograferen slechts een kwestie van minuten.

'Dat is het?! We zijn hier al maanden mee bezig!” Bakker herinnerde zich. 'En we schoten het in een paar minuten.'

Maar het werk kwam tot wasdom, want niet alleen is het nog steeds een adembenemend bijzonder effect; het is ook in dienst van een film die een perfecte focus had op wat het was ... terwijl het publiek in voldoende tonale whiplash werd gehouden om niet de voor de hand liggende bittere pil boven hen te zien zweven zonder een glas water in zicht. Vermoedelijk heeft Landis even overwogen om Dan Ayrkoyd en John Belushi in de hoofdrollen van Amerikaanse Weerwolf , maar twee onbekende jongemannen met een fris gezicht waren de juiste keuze voor de waarheidsgetrouwheid van de foto.

Er was nog steeds genoeg humor te beleven met David die naakt wakker werd na zijn eerste transformatie in de London Zoo (Naughton werd blijkbaar echt gedwongen te ontsnappen uit een kooi met grijze wolven zonder kleren), stuntelige politiedetectives en Jack die zijn hiernamaals doorbracht in een pornotheater (nogmaals, het is Piccadilly Circus in de jaren 80).

Maar door te focussen op Davids eigen ellende en op een ontluikende romance met Alex, die wordt gepresenteerd als een bekwaam en sluw werkend meisje, geeft de film authenticiteit aan zijn bovennatuurlijke wreedheid. Alex denkt dat David een onrustig hert is dat verdwaald is in de koplampen van het Londense verkeer, in tegenstelling tot de wolf die hen allemaal bedreigt. Dit alles zorgt voor een derde act die begint met David die zijn ouders en broers en zussen probeert te bellen om lief voor hen te zijn voor de eerste en laatste keer in zijn leven (hij kan alleen contact opnemen met zijn minachtende zusje). En het eindigt met David, in volledige beestachtige modus, die Alex bijna uit elkaar scheurt wanneer ze met hem probeert te redeneren in een steegje.

lees meer: ​​De beste moderne horrorfilms

Nadat ze in het hele Circus dood en verderf hebben veroorzaakt, vangt de lokale politie het beest op in een hoek. En wanneer Alex met hem probeert te redeneren, valt het naar haar toe, maar wordt drie keer neergeschoten. Onmiddellijk is David teruggekeerd naar het scherm, nu een frisser lijk dan Jack, en Alex moet huilen om zijn stoffelijk overschot. Het is een bruut moment van pure wanhoop en zonder een zweem van cynische afstandelijkheid. Landis dwingt het publiek zich te wentelen in de onvermijdelijke uitkomst die toch op de een of andere manier verrast, en laat Jenny Agutter het moment verkopen.

En dat is het. Ook als De Wolfman en een dozijn andere universele horrorfilms , het eindigt daar op het hoogtepunt van drama, wat in dit geval diepe angst is. Maar terwijl die oudere films bijna zouden afhaken, waarschijnlijk om economische redenen, lijkt Landis zich niet druk te maken over het geven van een whiplash aan het publiek. In feite verbetert het de film als hij het mes nog een laatste keer kan draaien en een laatste sucker punch kan leveren terwijl we ons down voelen. Zo wordt het gejammer van Alex abrupt gestopt als de film zwart wordt en de vrolijke doo-wop-cover van 'Blue Moon' van de Marcels begint, zich niet bewust van de kwetsbaarheid van de kijker.

Sommigen vinden deze keuze nog steeds een gemene keuze van een filmmaker die ons schopt terwijl we down zijn, maar het vat samen waarom de film zo goed werkt. Het laat tonale dissonantie in zijn voordeel spelen en heeft geen probleem om een ​​gotisch effect te combineren met een moderne gevoeligheid. Het is beknopt, visceraal en onvergetelijk. Dat soort onbevreesdheid bij het bouwen van een verhaal en het voltooien ervan met weinig aandacht voor sequels, wereldopbouw of publieksgevoeligheden, is waarom de film zelfs vandaag zo'n venijnige bite heeft.

David Crow is de filmsectie-editor bij Den of Geek. Hij is ook lid van de Online Film Critics Society. Lees hier meer van zijn werk . Je kunt hem volgen op Twitter @DCrowsNest .